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Cáncer de Páncreas: síntomas, pronóstico de cura y tipos de tratamiento

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03/11/2014 Valoración: 3.6 con 89 votos

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Cáncer de Páncreas

Cáncer de Páncreas

Hablamos de cáncer de páncreas cuando se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del páncreas y aproximadamente el 95% de ellos se inician en las células exocrinas.

Pero empecemos desde el principio...

¿Qué es el páncreas?

El páncreas es una glándula de forma alargada que se encuentra en el abdomen, cerca del estómago, intestinos y otros órganos y está formado por dos tipos distintos de células, cada una encargada de realizar una función fundamental en el cuerpo:

  • Las células exocrinas son las encargadas de producir jugos (enzimas) para descomponer los alimentos.
  • Las células endocrinas, por otra parte, elaboran hormonas, como la insulina y el glucagón, que ayudan a controlar las concentraciones de azúcar en la sangre y a utlizar y almacenar la energía que se obtiene de los alimentos.

Esperanza de vida del Cáncer de Páncreas: uno de los tumores más agresivos

Debido a su posición en el abdomen - por detrás de estómago y del colon y en íntimo contacto con importantes estructuras abdominales como la vía biliar, las arterias y venas intestinales - es muy fácil que el tumor invada otros órganos y se extienda con rapidez. De ahí que esté considerado como uno de los tumores más agresivos del tracto digestivo.

La mayoría de las personas con cáncer de páncreas fallecen por esta enfermedad debido a que los tumores se diagnostican tarde, cuando ha diseminado a otros órganos y ya es difícil de tratar.

Cómo se forma el tumor y factores genéticos

Todavía se desconocen la etiología (origen) y el mecanismo de carcinogénesis pancreática. Se cree que agentes carcinógenos como el tabaco y el alcohol provocarían una alteración de las células de los conductos pancreáticos generando su transformación maligna.

Los factores genéticos responsables de que las células del páncreas se transformen en cancerosas no se conocen con exactitud y los genes concretos que están implicados no se han identificado todavía. Por tanto, es posible puedan heredarse y haber cierta predisposición familiar a padecerlo.

Incidencia del Cáncer de Páncreas en España

El cáncer de páncreas no es un tumor excesivamente frecuente. Según datos de la Asociación Española contra el Cáncer, la incidencia en España es de unos 4.000 casos anuales, representando el 2,1 % de los tumores, pero su incidencia va aumentando constantemente.

Es un 30% más frecuente en hombres que en mujeres y la mayoría se diagnostican entre los 65 y los 75 años.

Síntomas más habituales del Cáncer de Páncreas

En la fase inicial de la enfermedad, el cáncer de páncreas puede no llegar a producir ningún tipo de síntoma y cuando aparecen y obligan al paciente a acudir al médico, en la mayor parte de las ocasiones ya está avanzado.

Los síntomas más habituales y precoces son la pérdida de peso y la ictericia por obstrucción de la vía biliar que provoca la interrupción del flujo de bilis desde el hígado al intestino, adquiriendo la piel un tono amarillo y produciendo picores generalizados al no eliminarse las sales biliares.

  • Pérdida de peso.
  • Ictericia (color amarillento de la piel).
  • Dolor sordo en el abdomen.
  • Dolor de espalda (como un cinturón).
  • Picores generalizados.

Junto con estos, más del 90% de los pacientes presentan también otros síntomas más inespecíficos según los casos:

  • Diabetes.
  • Debilidad.
  • Cansancio.
  • Pérdida de apetito.
  • Digestiones pesadas.
  • Hinchazón abdominal.
  • Náuseas.
  • Diarrea.

Cómo se diagnostica

El cáncer de páncreas es difícil de detectar y diagnosticar en fases precoces porque no produce síntomas específicos de inmediato y cuando se presentan, son similares a los signos y síntomas de muchas otras enfermedades.

Tampoco es un órgano palpable en exámenes de rutina al estar oculto detrás de otros órganos.

Tras el examen físico, las pruebas diagnósticas iniciales para confirmar el diagnóstico y valorar el grado de extensión de la enfermedad son:

  • Análisis de sangre.
  • Ecografía abdominal.
  • TAC abdominal (escáner),
  • Resonancia Magnética.
  • Biopsia del páncreas. Se toma una muestra de las células del páncreas mediante una punción directa, por endoscopia digestiva o por procedimientos quirúrgicos.

Una vez confirmado el diagnóstico, es necesario determinar el estadio (extensión) en el que se encuentra el tumor para decidir la mejor estrategia de tratamiento.

La clasificación TNM es la que con mayor frecuencia se emplea para su estadiaje. Estas siglas hacen referencia a tres aspectos del cáncer: la T se refiere al tamaño del tumor (en escala de 1 a 4), la N a la afectación o no de los ganglios linfáticos y la M a la afectación o no de otros órganos.

Tratamiento quirúrgico, quimioterapia, radioterapia y terapia biológica

Michael J. FoxLa cirugía es el tratamiento más habitual pero si no es posible porque el tumor se ha diseminado y afecta estructuras vecinas, es necesario apoyarse en la quimioterapia y/o en la radioterapia paliativa.

También la quimioterapia y radioterapia pueden ser tratamientos complementarios a la cirugía, tanto antes, como después de la intervención.

Debido a que generalmente se diagnostica en fases avanzadas, solamente en el 15-20% de los casos el tumor es completamente resecable quirúrgicamente. Cuando ya no lo es y la curación total no es posible, el tratamiento paliativo se centra en disminuir los síntomas de la enfermedad para mejorar la calidad de vida y minimizar las complicaciones de la enfermedad así como tratar de aliviar el dolor y la obstrucción biliar si se produce, recurriendo a la cirugía si fuese necesario.

Fundamentalmente se emplean cuatro tipos de tratamiento:

  1. Cirugía: Se puede extirpar el páncreas total o parcialmente según la localización y extensión del tumor.
  2. Quimioterapia:Puede administrarse por vía oral, intravenosa o intramuscular. Es un tratamiento sistémico, ya que el medicamento llega a todo el cuerpo y puede eliminar también células cancerosas que se hallen fuera del páncreas. Se puede emplear en las fases iniciales de la enfermedad tras la cirugía o también, como tratamiento paliativo cuando la enfermedad está más avanzada o el estado del paciente no permite la intervención quirúrgica.
  3. Radioterapia: Consiste en utilizar radiaciones de alta energía para destruir células cancerosas o impedir que crezcan. Se utiliza asociada a la quimioterapia tras la cirugía y como tratamiento paliativo para mejorar síntomas y complicaciones en estadios avanzados.
  4. Terapia Biológica : También llamada bioterapia o inmunoterapia, es un tratamiento que utiliza el propio sistema inmunitario del paciente para combatir el cáncer. Esta terapia trata de restaurar y reforzar las defensas naturales del cuerpo para luchar contra el cáncer.

Pronóstico de cura del Cáncer de Páncreas

El pronóstico depende tanto de la extensión del tumor en el momento del diagnóstico como de la edad y estado de salud del paciente, pero generalmente, es muy malo.

La remisión completa del tumor es rara y el porcentaje de mortalidad alto, alrededor del 95-98% de los afectados fallecen a los cinco años después del diagnóstico.

La tasa de mortalidad es similar en todos los países y representa el 3,4% de las muertes por cáncer en España.

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